Patrik Laine vs Auston Matthews : le vent a tourné

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Même avant que Connor McDavid ne soit sélectionné au repêchage de 2015, un seul nom était sur toutes les lèvres pour être le prochain premier choix : Auston Matthews. Le jeune prodige ayant grandi en Arizona était un joueur dominant dans la USHL et se dirigeait vers Zurich pour y disputer une première saison professionnelle. Déjà là, c’était lui. La planète hockey avait déjà décidé qui serait repêché premier au repêchage de 2016.

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Pendant tout ce temps, il y a quelques joueurs qui sont demeuré dans l’ombre de l’Américain, malgré des performances dignes de futures vedettes. Un de ses joueurs se nomme Patrik Laine, qui se proclamait meilleur espoir en vue du repêchage, cet été. Quand il a émis ces commentaires, le doute s’est installé dans la tête de plusieurs. Pourrait-il être choisi au premier rang?

Jusqu’à ce que les Maple Leafs remportent la loterie, cette théorie était plausible. Si les Jets avaient remporté le premier choix, Laine aurait sans aucun doute été le choix. Avec Mark Scheifele et Bryan Little dans leur alignement, il n’y avait aucune raison de sélectionner un autre joueur de centre, aussi grand soit le talent de Matthews. Heureusement, Kevin Cheveldayoff n’a pas eu à faire ce choix, et a plutôt eu à faire un choix facile – mais extrêmement payant – en sélectionnant Laine, sans aucune pression.

Parce qu’au niveau talent, le Finlandais est supérieur à Matthews, et le sera toujours. Laine est une bombe offensive qui est capable de tout, alors que Matthews est un centre autour duquel on bâtit. La comparaison que j’aime le plus est celle d’Anze Kopitar. Sauf que quand on compare ton adversaire à Alexander Ovechkin, c’est dur d’en sortir gagnant. Là où Kopitar et Matthews sont supérieurs à Ovechkin et Laine, c’est au niveau défensif et de possession de rondelle. Sauf qu’avec un talent offensif aussi incroyable que possèdent les deux snipers, lorsqu’ils sont bien entourés, ce détail ne vaut pas grand chose.

Ce qui est intéressant dans ce débat, c’est qu’il sera potentiellement éternel : un peu comme ceux qui se sont obstinés pendant des années à savoir qui d’Alexander Ovechkin et Sidney Crosby était le meilleur. Mais posez-vous la question : est-ce que le talent de Laine se rapproche de Matthews…ou plutôt de Connor McDavid?

Le Finlandais pourrait bien avoir un talent équivalent à McDavid. Du moins, une présence équivalente : les deux joueurs sont capables de transporter leur équipe sur leur dos. C’est à quel point leur talent est élevé. Un peu comme le fait Price avec le Canadien, et comme Crosby le ferait si l’équipe qui l’entourait n’était pas si exceptionnelle.

De son côté, le succès de Matthews et des Maple Leafs dépendra sur d’autres facteurs, comme les joueurs qui l’entourent. À Toronto, d’autres joueurs comme Mitch Marner, William Nylander et Morgan Rielly sont potentiellement d’aussi grands talents que lui et pourraient le surpasser, au final. Peut-être qu’avec tous ces éléments, les Leafs auront plus de succès que les Jets. Mais ce ne sera pas parce qu’Auston Matthews est meilleur que Patrik Laine.

Les besoins sont comblés

Bref, le débat n’est pas près d’être terminé. Auston Matthews est loin d’être un mauvais joueur, et sera probablement une des faces de la LNH pour de longues années à venir. Mais pour moi, Laine a déjà surpassé Matthews et restera devant pour un bon bout de temps.

Toronto avait besoin d’un centre de franchise, et Winnipeg avait besoin du prochain Alexander Ovechkin pour jouer avec Mark Scheifele. Tout le monde a comblé ses besoins et est heureux, donc peu-importe l’issue, aucune des deux équipes ne regrettera son choix.

Je vous laisse avec cette question : qui remportera la Coupe Stanley en premier?

J’irais avec Winnipeg… et plus tôt qu’on le pense.

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